Smokie Norful

Smokie Norful, uma artista vencedora do prêmio G Rammy, ficou recentemente na encruzilhada, com uma decisão pesada à mão. O caminho que ele escolheu - para abraçar ainda mais o chamado ao ministério e plantar sua própria igreja - tem sido avassalador e alegre. Smokie, "Voice of Inspiration", da música gospel, diz que a escolha renovou sua paixão por cantar e escrever músicas e inspirou seu próximo álbum, Life Changing, seu terceiro com o EMI Gospel.

Por pelo menos seis anos, o filho deste pastor de Pine Bluff, Arkansas, sentiu o chamado para liderar uma congregação própria - mas resistiu. Ele cresceu na igreja Episcopal Metodista Africana (AME) de seu pai em Oklahoma e Arkansas e testemunhou desde cedo o peso das responsabilidades de um ministro e o tempo longe da família. Embora Smokie tenha se mudado inicialmente para a área de Chicago em 1998 para começar a trabalhar no grau de Mestre em Divindade no Garrett Theological Seminary, e havia passado algum tempo como pastor assistente em uma grande igreja nos subúrbios de Chicago (onde seu trabalho com Joanne Brunson, líder do famoso Thompson Community Choir do Gospel, lançou sua carreira de gravadora), sua bem-sucedida carreira musical logo começou a lhe fazer tremendas exigências, juntamente com seu papel como marido e pai.

Embora Smokie se sentisse em conflito, ele não podia ignorar o fato de que a rotina de ser um artista que trabalhava - a rotina de promover seu álbum, a viagem constante - se tornou monótona. Embora ele amou seu trabalho, ele se sentiu desconectado. Ele sabia que precisava fazer algumas mudanças. "Ser um artista de gravação é uma paixão, tem que ser. Se não for, você vai se esgotar", diz Smokie. "Eu precisava voltar ao que me fez ser quem eu sou - e isso serve na igreja. Eu sou uma criança da igreja."

Além disso, Smokie não ignora a vontade de Deus. "E ouvi a voz de Deus muito, muito claramente", lembra ele.

Em 2004, ele teve a sorte de ter conversas pungentes com seu pregador favorito, o venerável bispo TD Jakes, um homem cuja vida e ministério Smokie há muito admira. Smokie chegou a decidir se mudar para a igreja de mais de 28.000 membros da Potter's House em Dallas. Smokie e sua esposa foram até fazer compras lá. "Parecia que nada estava acontecendo", diz Smokie da época. "Finalmente, eu disse: 'Não sei por que estou tropeçando. Essa é a minha vontade, não a de Deus.' Fiquei impressionado com o poder de Deus movendo-se através do ministério do bispo Jakes e a incrível sabedoria que ele estava derramando em mim.No entanto, no fundo, eu sabia que estava, como Jonah, fugindo do que sabia que fazia parte do meu destino.

Smokie virou-se para outro bom amigo e colega artista, Donnie McClurkin. Smokie achou que ele iria ministrar e disse a McClurkin que iria iniciar um estudo bíblico. Os dois iniciaram uma conversa que Smokie diz que mudou sua vida. "No final dessa conversa, eu estava chorando", lembra Smokie. "Donnie me acompanhou do Gênesis ao Apocalipse, apontando para todos que haviam evitado o chamado de Deus - e as consequências. Eu escrevi uma música naquele dia, vou dizer sim ."

A escolha de Smokie foi criar um novo ministério, o Victory Cathedral Worship Center, que está prosperando nas comunidades suburbanas de Chicago de Bolingbrook / Romeoville. Em menos de um ano, sua congregação cresceu para quase 1.300 membros. As preocupações de Smokie sobre o tempo que essa nova vocação levaria de sua amada família foram atenuadas. Sua esposa, Carla, trabalha ao seu lado como gerente executiva da Catedral da Vitória, supervisionando as operações logísticas diárias da igreja. Smokie diz que seus dois filhos adotaram a família da igreja como sua e sempre estão ansiosos para ver o pai no púlpito. "Quando se trata de grandes decisões como essa, você fecha os olhos, prende a respiração e pula", diz Smokie. "Confiando em Deus no processo, sabendo que Ele não vai dizer para você fazer qualquer coisa que Ele não tenha equipado você para lidar.

Para Smokie, ser pastor da Catedral da Vitória trouxe uma renovada paixão por seu canto e composição. "Ser um artista de gravação tem sido notável e eu apreciei cada momento, mas aprendi que você precisa ser isolado e isolado porque as pessoas estão se afastando de você. É preciso tudo o que você tem", diz Smokie. "Descobri que ser pastor leva você de volta ao povo. Tenho mecanismos para saber o que está acontecendo com todos os membros da minha igreja. Tenho uma equipe de pastoral que me informa todas as semanas sobre o status de todos os membros da igreja. membro. Não apenas sei o que está acontecendo na vida das pessoas, sou totalmente acessível. Lidar com suas alegrias e tragédias me dá um novo zelo em escrever. "

Esse zelo brilha no último lançamento de Smokie, Life Changing, que ele descreve como uma celebração. "Estou comemorando as mudanças na minha vida e as mudanças que Deus trará para a vida de qualquer pessoa", diz Smokie. "Espero que as pessoas saiam deste álbum com o entendimento de que a conexão com Cristo muda a vida. Temos que nos conectar à fonte para permanecermos recarregados".

Seu amor renovado por sua carreira de gravadora deu origem a oportunidades empolgantes, novos negócios e empreendimentos criativos, como a One Wordd Productions, formada com o novo parceiro de negócios e escritor Jason Tyson. Em 2005, a "Voz da Inspiração" ecoou pelos corredores do discurso mais poderoso do país - 1600 Pennsylvania Avenue - quando Smokie se juntou ao presidente Bush, à primeira-dama Laura Bush e a vários membros do gabinete, congressistas, funcionários da Casa Branca e afro-americanos líderes para uma celebração privada do mês da música negra. Nesse mesmo ano, Smokie também viajou para a África do Sul para uma excursão de cinco paradas em apoio à campanha "Salvar as crianças da África", fundada pelo bispo Charles E. Blake (da Igreja de Deus em Cristo de West Angeles) em apoio a crianças infectadas e órfãs pela AIDS.

O desenvolvimento mais significativo, no entanto, são as dez novas faixas do Life Changing. A mistura de louvor e adoração do novo álbum, pop tradicional e urbano, se baseia no legado de música e ministério de Smokie.

Em 2002, Smokie entrou no cenário da música gospel como um dos poucos artistas do gênero a conquistar o ouro com seu lançamento de estréia - o topo das paradas I Need You Now. Ele voltou em 2003 com seu primeiro EP, Limited Edition, que foi gravado ao vivo em uma igreja em Chicago. O lançamento alcançou o 1º lugar na parada Gospel da Billboard e o 3º lugar na parada cristã contemporânea da Billboard - a primeira vez em que um artista do Evangelho ocupou duas das 5 principais posições da Billboard Gospel com um lançamento não-feriado.

Em 2004, o esforço do segundo ano de Smokie, Nothing Without You continuou a tradição estelar do cantor / compositor, estreando # 1 na parada Gospel da Billboard e # 4 na parada cristã contemporânea da Billboard. Ele seguiu esse sucesso um ano depois com o lançamento de seu primeiro DVD, Nothing Without You, que apresentava apresentações de concertos ao vivo, entrevistas detalhadas e um recurso bônus - o vídeo do artista I Need You Now.

Mais de 103 semanas depois, o CD Nothing Without You permanece entre os 25 principais evangelhos da Billboard . De fato, desde sua poderosa introdução em 2002, Smokie nunca saiu das paradas da Billboard Gospel. Essa série, sem precedentes para um artista do Evangelho, foi acompanhada por uma série de prêmios e honras. Smokie também foi nomeado "Artista Gospel do Ano" em 2003 e 2004 pela principal publicação do setor, a revista Billboard .

Então, o que liga esse ex-professor de história do ensino médio aos seus fãs com tanta força? Ele acredita que é paixão. "É a minha paixão por Cristo, a paixão de inspirar as pessoas através do ministério e a minha paixão pela música", diz Smokie. "O que vem do coração atinge o coração. Eu acredito nisso."

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